15.4.14

Florence Lawrence, la Chica Biograph





En 1910, Estudios Universal realizó el primer intento de lanzar una estrella, esto es, promocionar a una actriz como bien de consumo rentable. Se creó una agitación en la prensa simulando la desaparición o muerte de Florence Lawrence, a quien la compañía había contratado recientemente. Poco después, "apareció con vida" en Missouri, siendo anunciada en la primera plana de todos los periódicos. Multitudes de fanáticos la asaltaron arrancándole la ropa y asediándola por autógrafos. 





Nació como Florence Annie Bridgwood en Hamilton (Ontario, Canadá). Hija de Charlotte A. Bridgwood, una actriz de vodevil conocida con el nombre artístico de Lotta Lawrence. Fue a colegios locales y practicó diferentes deportes, en particular equitación y patinaje sobre hielo. Tras graduarse, Lawrence se unió a la compañía teatral de su madre, con la que luego se trasladaría a New York en 1906.

Durante la primavera y el verano de 1906, Florence se presentó, sin éxito, a varias audiciones de producciones de Broadway. Sin embargo, el 27 de diciembre de 1906 fue contratada por la Edison Manufacturing Company para el papel de la hija de Daniel Boone en la película Daniel Boone o Pioneer days in America. Le dieron el papel porque sabía montar a caballo. También su madre participó en la película y les pagaron 5 dólares al día por dos semanas de filmación al aire libre con bajas temperaturas.

En 1907 trabajó para la compañía Vitagraph de Brooklyn, Nueva York, en el papel de Moya, una campesina irlandesa.

En la primavera de 1908 fue la protagonista en The Dispatch Beare. Debido a sus habilidades de equitación, le dieron papeles en 11 películas durante los siguientes 5 meses.



En Vitagraph coincidió con un joven actor, Harry Solter, que buscaba a una hermosa jinete para protagonizar una película que iba a ser producida por los Estudios Biograph. El proyecto iba a ser dirigido por D.W. Griffith. El director se había fijado en la bella mujer rubia en una de las películas de Vitagraph. En ese film los actores no aparecían en los créditos, así que Griffith tuvo que preguntar hasta saber que era Florence Lawrence y concertar una entrevista. Griffith tenía intención de darle el papel a la actriz principal de los estudios, Florence Turner, pero Lawrence consiguió convencer a Solter y a Griffith de que ella era la más adecuada para el papel protagonista en The Girl and the Outlaw. En Vitagraph ganaba 20 dólares a la semana, trabajando como actriz y como costurera. Griffith le ofreció un trabajo, solo como actriz, por 25 dólares a la semana y ella aceptó sin dudarlo.

En total, actuó en la mayoría de las 60 películas que dirigió Griffith en 1908. Hacía finales de ese año se casó con Harry Solter. Lawrence consiguió rápidamente popularidad, pero como su nombre no se publicaba, los fans empezaron a escribir al estudio pidiéndolo. Incluso cuando su cara se reconocía casi en todas partes, después de protagonizar la exitosa Resurrection, los Estudios Biograph solo la nombraban como The Biograph Girl. Durante los primeros años del cine, los actores del cine mudo no salían en los créditos, porque los dueños de los estudios temían que la fama llevara a los actores a reclamar mayores sueldos.

Consiguió que le pagaran semanalmente en lugar de al día, y recibió el doble del sueldo normal. Obtuvo mucha popularidad la primera serie de comedias, Jones. Ella fue la Señora Jones en unas veinte películas. Aún más populares que la serie Jones fueron las historias de amor que protagonizó con Arthur Johnson. Hacían de marido y mujer en The Ingrate, y de amantes adúlteros en Resurrection

Lawrence y Solter empezaron a buscar trabajo en otros estudios, escribiendo a la compañía Essanay para ofrecer sus servicios como actriz principal y director respectivamente. Pero Essanay informó de esta oferta a Biograph y fueron inmediatamente despedidos.





Al quedar libres, el matrimonio se unió en 1909 a Independent Moving Pictures Company of America (IMP). La compañía fue fundada por Carl Laemmle, dueño y fundador también de Universal Pictures, que más tarde absorbió a IMP. Laemmle buscaba actores y directores con experiencia. Atrajo a Florence con la promesa de una marquesina con su nombre. Aunque primero, Laemmle extendió el rumor de que Lawrence había muerto atropellada por un coche en la ciudad de Nueva York.

Entonces, tras conseguir la atención de los medios, puso anuncios en los periódicos declarando que ella estaba viva y en perfecto estado y que estaba grabando The Broken Oath, la nueva película de IMP, dirigida por Solter. En ese momento, Laemmle hizo que Lawrence apareciera en público en Saint Louis, Missouri, en marzo de 1910, con el actor protagonista, mostrando a sus fans que estaba viva. Se convirtió así en la primera intérprete, cuyo estudio dio publicidad a su nombre. En parte como resultado de la ingenuidad de Laemmle, el star system había comenzado. En breve, Florence Lawrence llegó a ser un nombre muy conocido. Sin embargo, su fama fue tan grande que los magnates de los estudios confirmaron sus peores temores y llegaron las peticiones de subida de sueldo.






Al final de 1910, Lawrence dejó los estudios IMP para trabajar en los estudios Lubin. Aconsejó a su amiga canadiense, Mary Pickford de 19 años, para que ocupará su puesto como la estrella de IMP. En 1912, Lawrence y Solter llegan a un acuerdo con Carl Laemmle y forman su propia compañía, la Victor Film Company. Ella recibe 500 dólares a la semana como actriz protagonista y su marido 200 dólares a la semana como director. Crearon un estudio de cine en Fort Lee, Nueva Jersey, en el que realizaron varias películas protagonizadas por la propia Lawrence y Owen Moore, antes de venderlo en 1913 a la nueva Universal Pictures.

En esos momentos de prosperidad, Florence hizo realidad su sueño de comprar una propiedad de 200.000 m2 en River Vale, Nueva Jersey.

Durante una de las películas, Pawns of Destiny, un incendio preparado para la filmación se extendió. Lawrence se quemó en varias partes del cuerpo, se le chamuscó el pelo y sufrió una grave caída. Durante varios meses estuvo en estado de shock pero volvió al trabajo aunque recayó al finalizar la película. Culpaba a Solter de haberle obligado a hacer la escena en la que se quemó, y finalmente se divorciaron. Además la Universal se negó a pagar sus gastos médicos, por lo que la actriz se sintió traicionada.

Aunque solo tenía 29 años, nunca recuperó su estatus de estrella después de haber pasado tanto tiempo recuperándose de sus heridas. En 1920 su marido murió. Al año siguiente se casó con Charles Byrne, un vendedor de coches, pero se divorciaron en 1931. En 1933 se casó por tercera vez, con Henry Bolton, hombre violento que la golpeaba, por lo que el matrimonio duró solo cinco meses. 


En la primavera de 1916, volvió a trabajar para la Universal en un film largo, Elusive Isabel. Sin embargo fue demasiado esfuerzo para ella y volvió a recaer. Estuvo totalmente paralizada por varios meses. Cuando volvió a la pantalla en 1921, pocos se acordaban de ella.



Cuando la madre de Lawrence murió en 1929, ella mandó esculpir un busto muy caro para su tumba. Para entonces, a los cuarenta y tantos, sin trabajo en las películas, con el crack del 29 y la consiguiente depresión, la fortuna de la actriz fue desapareciendo.

Florence vuelve a la pantalla en 1936, cuando la MGM comenzó a dar pequeños papeles a antiguas estrellas por 75 dólares a la semana. Sola, desanimada y sufriendo de dolores crónicos producidos por myelofibrosis, una rara enfermedad de la médula, el 27 de Diciembre de 1938 fue encontrada inconsciente en la cama de su apartamento de Hollywodd Oeste. Había intentado suicidarse con insecticida para hormigas. Fue llevada al hospital pero falleció pocas horas después.

Solo nueve años después de haber pagado tanto dinero por un busto para la tumba de su madre, Florence fue enterrada en una tumba sin nombre, no lejos de la de su madre, en el cementerio de Hollywood, conocido ahora como el cementerio Hollywood Forever, en Hollywood, California.

Permaneció en el olvido hasta que en 1991 el actor Roddy McDowall, a través del National Film Preservation Board, puso una placa que dice: “La Chica Biograph / La Primera Estrella de Cine”.





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